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Cambios en la dieta en una especie del género Aquila; el caso del Águila imperial oriental en Hungría

Los estudios de la dieta a largo plazo en una especie son importantes para conocer aspectos fundamentales sobre su conservación.  En varias especies de rapaces se ha comprobado que pueden hacer cambios importantes en su dieta, pero ¿se ha comprobado sus consecuencias?

Spanish and English version

La dieta es un factor importante para cualquier ser vivo y es determinante para muchos aspectos biológicos o ecológicos de una especie.  En el caso de las aves rapaces, cuando son especies generalistas su espectro trófico se amplia y se adaptan al consumo de las presas más abundantes en cada zona, hábitat o época del año o simplemente aprovechan las oportunidades que se les presentan para alimentare. Sin embargo, las especialistas tienen un menor espectro trófico y son muy dependientes de unas pocas presas, para estas especies la disponibilidad y la frecuencia relativa de las principales especies presa en su dieta está entre los factores que condicionan su distribución, su éxito reproductivo y la mortalidad.  Cuando en el hábitat de una rapaz especialista las especies presas son muy abundantes favorecen su presencia y aumenta su productividad e incluso desciende la mortalidad por causas incidentales mientras que cuando las presas escasean la población se reduce, la productividad desciende y aumentan la mortalidad por causas incidentales.

El águila imperial oriental  (Aquila heliaca) es una especie con un amplio rango de distribución aunque en el siglo pasado sus poblaciones se redujeron y desapareció de amplias zonas actualmente está catalogada como especie vulnerable (VU) con tendencias poblacionales decrecientes (Birdlife internacional, 2017), actualmente se reproduce en Austria, Slovakia, Hungría, Croacia, Serbia, Rumania, Moldavia, Ucrania, Bulgaria, Turquía, Georgia, Rusia, Kazakhistan, Uzbekistan, Turkmenistan, Iran,  Kirgyzstan, Mongolia y probablemente en el noreste de China, sus cuarteles de invierno en el sureste asiático, oriente medio, península arábica y costa oeste africana. 

Su dieta ha sido ampliamente estudiada en varias regiones en la que habita, consiste en mamíferos, aves reptiles medianos, aunque sus frecuencias relativas varían regionalmente, en la mayor parte de su área de distribución sus presas favoritas fueron especies de la familia Sciuridae (especialmente Sousliks y Marmotas) y Cricetinae (principalmente Hamsters).  Los sousliks (Spermophilus sp.) siguen siendo fuentes de alimento más importantes para la poblaciones orientales más importantes de Rusia y Kazajstán (Belik et al. 2002, Karyakin et al. 2008), sin embargo en Europa oriental donde las poblaciones de sousliks cada vez son más escasas, el Águila imperial se alimenta de otras especies alternativas, como el grajo (Corvus frugilegus) en Serbia y en algunas regiones de la Rusia europea (Vasic & Misirlic 2002, Belik et al. 2002),  en Bulgaria (Marin et al. 2004) se comprobó que las presas más recurrentes fueron la Liebre europea (Lepus europaeus) y la gallina (Gallus gallus f. Domestica), y en parte europea de Turquía (Demerdzhiev et al. 2014) las presas más recurrentes fueron el Erizo (Erinaceus roumanicus) y las gaviotas de patiamarilla (Larus michahellis).

La población más occidental de Águila imperial oriental se encuentra en la cuenca Panónica en Europa Central aquí la mayor parte de las parejas reproductoras están en Hungría.  En esta población los primeros estudios sobre la dieta mostraron que entre sus presas favoritas estaban el Souslik europeo (Spermophilus citellus) y hámster común (Cricetus cricetus) y, ocasionalmente se alimentaban de Liebre europea y de gallina (Chernel 1899, Vasvári 1938, Nagy 1943, Pátkay 1947).   En los estudios sobre la dieta realizados entre 1982 y 1991(Haraszthy et al. 1996) encontró que solo cuatro especies representaban el 82% de la dieta, estas eran el hámster común supuso el  51%, la liebre europea el 12%, el faisán común (Phasianus colchicus) el 12% y el souslik europeo el 7%.  En otro trabajo realizado entre 1995 y 2014 resulto que la liebre europea supuso el 30%, el hámster europeo el 21%, el faisán común el 15% y la presencia del souslik europeo se redujo a menos del 1%. 

El Faisán común, se ha convertido en una de las presas favoritas del águila imperial oriental en Hungría, esto ga generado un conflicto con el sector cinegético. The common pheasant, has become one of the favorite prey of the eastern imperial eagle in Hungary, this has generated a conflict with the hunting sector
Fotografía: R. Sánchez 2017©

Entre las conclusiones de la investigación sobre la dieta del águila imperial oriental en Hungría realizada (Horváth et al., 2018) creen que se fortalece la idea de que esta especie puede introducir cambios en la dieta y cuando sus presas favoritas desaparecen, esta las sustituye por otras especies de aves y mamíferos disponibles de entre un peso de 250 – 2.500 gr., en Kazajstán se comprobó que cuando las densidades de Souslik, Hamsters o marmotas se redujeron las águilas criaban en las zonas donde encontrasen una presa alternativa de ese rango de peso y esta se convertía en su presa habitual.

Por otro lado, en Hungría también se ha constatado que en las regiones donde desaparecieron o redujeron las poblaciones de Souslik y Hamsters, la densidad de parejas reproductoras bajo considerablemente, otro problema asociado a la reducción de las presas favoritas, fue que tras sustituirlas por otras presas surgieron conflictos con las poblaciones locales, por un lado el aumento del consumo de faisanes o de corzos provocaron un conflicto con los cazadores que comenzaron a considerar a las águilas como competidoras y el aumento de consumo de gallinas y palomas domesticas generaron otro conflicto con los criadores y esto ha provocado un aumento de las causas de mortalidad incidental, por ello en Hungría  (Horváth et al. 2018) y probablemente en otras regiones se registró un aumento de casos de mortalidad por persecución.

Aunque en esta investigación se ha comprobado que el águila imperial oriental puede cambiar su dieta cuando las poblaciones de sus principales especies presa desaparecen o escasean, también describen como se reduce la densidad de parejas reproductoras cuando sus especies favoritas escasean y describen un aumento de la mortalidad por persecución como consecuencia del cambio de dieta, pero sobre la productividad no profundizan ni ofrecen ningún tipo de dato positivo o negativo a la vista de estas conclusiones nos hacemos las siguientes preguntas  ¿el águila imperial oriental, es capaz de mantener una alta productividad cuando las poblaciones de sus presas base se reducen?, Cuando se reduce en consumo de sus presas bases ¿aumenta la mortalidad de pollos en los nidos por cainismo?. 

En una especie similar el águila imperial ibérica (Aquila adalberti) tras realizar estudios sobre su dieta (González, 1991) se ha comprobó que su presa favorita es el conejo de campo (Oryctolagus cuniculus), en otro trabajo posterior sobre la dieta realizado entre 1991- 2018 se comprobó que la media de consumo de este lagomorfo en territorios de alta calidad su consumo medio fue del 55,28% (r=22,22 – 87,29%, n=175 parejas reproductoras).  Con esta especie al igual que sucedió en Hungría, cuando se redujeron las poblaciones de conejos, las águilas también se adaptaron a presas de sustitución (Sánchez et al. 2009), aunque esto implicó una disminución de la productividad, un aumento de la mortalidad de pollos por cainismo y re registro un aumento de la mortalidad por persecución.  

Bibliografía – Bibliographic references.

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Chernel, I. 1899. Magyarország madarai – Különös tekintettel gazdasági jelentőségökre [Birds of Hunga- ry – Considering their economical significance]. – Franklin-Társulat nyomdája, Budapest (in Hungarian) Danko, Š. & Mihók, J. 2007. Kleptoparasitism by raptors, focusing on the Imperial Eagle (Aquila heliaca). – Slovak Raptor Journal 1: 29–33. DOI: 10.2478/v10262-012-0004-8.

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Karyakin, I. V., Nikolenko, E. N., Levin, A. S. & Kovalenko, A. V. 2008. Imperial Eagle in Russia and Kazakhstan: population status and trends. – Raptors Conservation 14: 18–27. 

Haraszthy, L., Bagyura, J., Szitta, T., Petrovics, Z. & Viszló, L. 1996. Biology, status and conservation of the Imperial Eagle Aquila heliaca in Hungary. – In: Meyburg, B-U. & Chancellor, R. D. (eds.) Eagle Studies. – World Working Group on Birds of Prey (WWGBP), Berlin, London & Paris, pp. 425–427.

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Horváth, M., Deák, G., Fatér, I., Juhász, T., Bánfi, P., Horváth, Á., Kiss, Á., Kovács, G., Pongrácz, Á. & Sós, E. 2018b A HELICON LIFE projekt eredményei a mérgezésmegelőzés és a parlagisas-védelem területén 2012 és 2016 között [The results of the HELICON LIFE project in the prevention of poisoning and in the conservation of eastern imperial eagles between 2012 and 2016]. – Heliaca 14: 100–105. (in Hungarian with English Summary) 

Marin, S. A., Ivanov, I. I., Georgiev, D. G. & Boev, Z. N. 2004. On the food of the Imperial Eagle Aquila he- liaca on Sakar Mountain and Dervent Heights, Bulgaria. – In: Chancellor, R. D. & Meyburg, B-U. (eds.) Raptors worldwide: Proceedings of the VI. Word Conference on Birds of Prey and Owls. – WWGBP/ MME BirdLife Hungary, Budapest, pp. 589–592. 

Nagy, J. 1943. Európa ragadozómadarai [Raptors of Europe]. – Tiszai Madártani Egyesület (in Hungarian). 

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Vasvári, M. 1938. Der Verbreitung und Oekologie des Kaiseradlers (Aquila heliaca Sav.) [The distribution and ecology of Eastern Imperial Eagles (Aquila heliacal Sav.)]. – In: Festschrift zum 60. Geburtstage von Pro- fessor Dr. Embryo Strand. Riga, Vol. 5. pp. 290–317. (in German).


Changes in diet in a species of the genus Aquila; the case of the eastern imperial eagle in Hungary

Studies of the long-term diet in a species are important to know fundamental aspects about its conservation. In several species of raptors, it has been proven that they can make important changes in their diet, but have their consequences been proven?

Diet is an important factor for any living being and is decisive for many biological or ecological aspects of a species. In the case of raptors, when they are generalist species, their trophic spectrum is wide and they adapt to the consumption of the most abundant prey in each zone, habitat or time of the year or simply take advantage of the opportunities presented to them to feed. However, specialists have a lower trophic spectrum and are very dependent on a few prey, for these species the availability and relative frequency of the main prey species in their diet is among the factors that condition their distribution, their reproductive success and the mortality. When in the habitat of a specialized raptor, prey species are very abundant, they favor their presence and increase their productivity and even lower mortality due to incidental causes while when dams are scarce the population is reduced, productivity drops and mortality due to incidental causes increases.

The eastern imperial eagle (Aquila heliaca) is a species with a wide range of distribution although in the last century its populations were reduced and disappeared from large areas currently it is classified as vulnerable species (VU) with decreasing population trends (International Birdlife, 2017) , currently reproduces in Austria, Slovakia, Hungary, Croatia, Serbia, Romania, Moldova, Ukraine, Bulgaria, Turkey, Georgia, Russia, Kazakhistan, Uzbekistan, Turkmenistan, Iran, Kirgyzstan, Mongolia and probably in northeast China, its barracks Winter in Southeast Asia, Middle East, Arabian Peninsula and West African Coast.

His diet has been widely studied in several regions where he lives, consisting of mammals, medium reptile birds, although their relative frequencies vary regionally, in most of their range their favorite prey were species of the family Sciuridae (especially Sousliks and Marmots) and Cricetinae (mainly Hamsters). The sousliks (Spermophilus sp.) Remain more important food sources for the most important eastern populations of Russia and Kazakhstan (Belik et al. 2002, Karyakin et al. 2008), however in Eastern Europe where sousliks populations increasingly they are scarcer, the Imperial Eagle feeds on other alternative species, such as rook (Corvus frugilegus) in Serbia and in some regions of European Russia (Vasic & Misirlic 2002, Belik et al. 2002), in Bulgaria (Marin et al 2004) it was found that the most recurrent prey were the European Hare (Lepus europaeus) and the hen (Gallus gallus f. Domestica), and in European part of Turkey (Demerdzhiev et al. 2014) the most recurrent prey were the Hedgehog ( Erinaceus roumanicus) and yellow-legged gulls (Larus michahellis).

The westernmost population of Eastern Imperial Eagle is located in the Panonic Basin in Central Europe here most of the breeding pairs are in Hungary. In this population the first studies on the diet showed that among their favorite prey were the European Souslik (Spermophilus citellus) and common hamster (Cricetus cricetus) and, occasionally they fed on European hare and hen (Chernel 1899, Vasvári 1938, Nagy 1943 , Pátkay 1947). In studies on the diet conducted between 1982 and 1991 (Haraszthy et al. 1996) found that only four species accounted for 82% of the diet, these were the common hamster accounted for 51%, the European hare 12%, the pheasant common (Phasianus colchicus) 12% and European souslik 7%. In another work carried out between 1995 and 2014 it turned out that the European hare accounted for 30%, the European hamster 21%, the common pheasant 15% and the presence of the European souslik was reduced to less than 1%.

Among the conclusions of the research on the diet of the eastern imperial eagle in Hungary conducted (Horváth et al., 2018) they believe that the idea that this species can introduce changes in the diet is strengthened and when their favorite prey disappears, it replaces them by other species of birds and mammals available between a weight of 250 – 2,500 gr., in Kazakhstan it was found that when the densities of Souslik, Hamsters or marmots were reduced the eagles were raised in the areas where they found an alternative prey of that range of weight and this became his usual prey.

On the other hand, in Hungary it has also been found that in the regions where the populations of Souslik and Hamsters disappeared or reduced, the density of breeding pairs fell considerably, another problem associated with the reduction of favorite dams, was that after replacing them with others prey conflicts arose with the local populations, on the one hand the increase in the consumption of pheasants or deer caused a conflict with the hunters who began to consider the eagles as competitors and the increase in consumption of hens and domestic pigeons generated another conflict with the breeders and this has caused an increase in the causes of incidental mortality, therefore in Hungary (Horváth et al. 2018) and probably in other regions there was an increase in cases of mortality from persecution.

Although this research has shown that the eastern imperial eagle can change its diet when populations of its main prey species disappear or are scarce, they also describe how the density of breeding pairs is reduced when their favorite species are scarce and describe an increase in mortality by persecution as a result of the change of diet, but on productivity they do not deepen or offer any type of positive or negative data in view of these conclusions we ask ourselves the following questions: is the eastern imperial eagle able to maintain high productivity when Are populations of their base prey reduced? When the consumption of their base prey is reduced, does chicken mortality increase in nests due to cainism?

In a similar species, the Iberian imperial eagle (Aquila adalberti) after conducting studies on its diet (González, 1991) has shown that its favorite prey is the field rabbit (Oryctolagus cuniculus), in another subsequent work on the diet carried out between 1991 – 2018 it was found that the average consumption of this lagomorph in high quality territories its average consumption was 55.28% (r = 22.22 – 87.29%, n = 175 breeding pairs). With this species, as happened in Hungary, when rabbit populations were reduced, eagles also adapted to replacement prey (Sánchez et al. 2009), although this implied a decrease in productivity, an increase in mortality of chickens due to cainism and re-recorded an increase in persecution mortality.

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