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Un buitre negro de Pirineos, primera ave carroñera muerta por diclofenaco en Europa

El diclofenaco, un miembro de la familia de los antiinflamatorios es el responsable de la alarmante reducción de buitres en el subcontinente indio, donde habitaban 7 especies de buitres del viejo mundo y actualmente 4 se encuentran en peligro critico por el uso de este fármaco sobre la cabaña ganadera. Este es el primer caso de buitre muerto por esta causa en Europa, sin embargo el debate se abrió años atrás. El diclofenaco podría afectar a otras especies de grandes águilas que se alimentan de carroñas, esta causa de muerte se ha descrito para el águila de estepa en la India. El diclofenaco podría estar tras de su fuerte descenso poblacional y en España se teme que esta causa pueda acabar afectando a la amenazada Águila imperial ibérica.

6 de abril de 2021 / Un buitre negro nacido en 2020 en la colonia de esta especie amenazada existente en la Reserva Nacional de Caza de Boumort (Prepirineo de Lleida) ha sido la víctima del primer caso que se registra en España y en Europa de intoxicación de un ave carroñera por diclofenaco. Urge adoptar medidas preventivas al confirmarse que el uso veterinario de este fármaco representa un peligro real para los buitres europeos.

La demostración de que este fármaco, en su formulación para uso veterinario, ha sido la causa de la muerte del buitre negro ha quedado reflejada en un estudio publicado online el pasado 5 de abril por la revista científica Science of the Total Environment. Este trabajo, cuyos autores son todos especialistas de varias entidades españolas, confirma por primera vez como un peligro real que los buitres en Europa pueden morir al ingerir carroña de ganado tratado con diclofenaco.

Las organizaciones conservacionistas españolas y europeas vienen alertando desde hace años del riesgo para estas aves que conlleva el diclofenaco. La alarma está más que justificada, ya que este fármaco antiinflamatorio no esteroideo (AINE), en su uso veterinario, fue el causante de una dramática disminución de las poblaciones asiáticas de varias especies de buitres a principios del siglo XXI, en una magnitud sin precedentes. El estudio publicado en Science of the Total Environment es además el primero que detecta este tipo de intoxicación en el buitre negro, una especie amenazada catalogada en España como “Vulnerable”.

La colaboración, un factor decisivo

El trabajo previo que ha permitido la confirmación de este caso de intoxicación por diclofenaco se remonta al 24 de septiembre de 2020, con la muerte ese día en su propio nido de un buitre negro nacido el año pasado en Boumort y que pocos días antes había iniciado los primeros vuelos. El emisor GPS que portaba el animal permitió al equipo de GREFA que se encarga del seguimiento de esta colonia interpretar esta información y localizar el cadáver del ejemplar.

Se da la circunstancia que dos días antes de su muerte, este joven buitre negro fue observado y fotografiado por dos técnicos de GREFA que estaban revisando los pollos de la especie nacidos en 2020 en Boumort. Aparentemente estaba en buen estado y muy cerca lo observaban sus padres posados en un pino silvestre.

La coordinación de GREFA con los grupos de Agents Rurals especializados en veneno y antifurtivismo (GEVA) y en trabajos verticales (GSM), así como con el Departament de Territori i Sostenibilitat de la Generalitat de Cataluña y el equipo técnico de la Reserva de Boumort, hicieron posible el rápido traslado del cadáver del buitre negro al Centro de Fauna de Vallcalent, en Lleida. En este centro gestionado por la Generalitat de Cataluña se hizo la necropsia del animal por parte de los equipos veterinarios de Vallcalent y GREFA, que pudieron extraer a tiempo las muestras para su posterior analítica. 

De hecho, han sido los análisis anatomopatológicos realizados en Noah’s Path, en Elche, y los toxicológicos que ha llevado a cabo el Instituto de Investigación en Recursos Cinegéticos (IREC – CSIC, UCLM, JCCM), con sede en Ciudad Real, los que han confirmado sin lugar a dudas la muerte de este buitre negro por una intoxicación con diclofenaco.

Toma de medidas del buitre negro intoxicado por diclofenaco con ocasión de colocarle un emisor GPS en verano de 2020 / Taking measurements of the black vulture poisoned by diclofenac on the occasion of placing a GPS transmitter in the summer of 2020. Photography: Grefa

Medidas preventivas ineludibles

Existe la posibilidad de que el animal, durante sus primeros vuelos, se alimentase con restos de ganado tratado con este fármaco –por el emisor GPS se sabe que el día anterior a su muerte estuvo en un punto de alimentación habilitado para el buitre negro en Boumort– o bien que se intoxicase por el alimento que sus padres le aportan cuando está en el nido, si bien es cierto que los adultos progenitores no resultaron afectados.

“Ahora ya sabemos que el riesgo de que mueran buitres negros o aves carroñeras de otras especies en Europa por esta causa es muy real e incluso pueden haber ocurrido casos previos que no hayan sido detectados”, indica Ernesto Álvarez, presidente de GREFA y uno de los autores del artículo. “España, al albergar las mayores poblaciones de buitres europeos con diferencia, tiene una responsabilidad hacia la conservación de estas aves que ya no puede eludir de ninguna manera, a la vista de los resultados de este revelador estudio”, afirma Álvarez.

 ARTÍCULO ORIGINAL

Marta Herrero-Villar, Émilie Delepoulle, Laura Suárez-Regalado, Carlos Solano-Manrique, Carles Juan-Sallés, Juan J. Iglesias-Lebrija, Pablo R. Camarero, Fernando González, Ernesto Álvarez y Rafael Mateo (2021). First diclofenac intoxication in a wild avian scavenger in Europe. Science of the Total Environment https://doi.org/10.1016/j.scitotenv.2021.146890


Cinereus Vulture from the Pyrenees, the first scavenger bird killed by diclofenac in Europe

Diclofenac, a member of the family of anti-inflammatories, is responsible for the alarming reduction of vultures in the Indian subcontinent, where 7 species of old world vultures lived and currently 4 are in critical danger due to the use of this drug on the cattle hut. This is the first case of vulture killed by this cause in Europe, however the debate began years ago. Diclofenac could affect other large eagle species that feed on carrion, this cause of death has been described for the Steppe Eagle in India. Diclofenac could be behind its strong population decline and in Spain it is feared that this cause could end up affecting the threatened Spanish Imperial Eagle.

April 6, 2021 /A Cinereus Vulture born in 2020 in the colony of this endangered species in the Boumort National Hunting Reserve (Pre-Pyrenees of Lleida) has been the victim of the first case of intoxication registered in Spain and Europe of a scavenger bird by diclofenac. It is urgent to adopt preventive measures when confirming that the veterinary use of this drug represents a real danger for European vultures.

The demonstration that this drug, in its formulation for veterinary use, has been the cause of the death of Cinereus Vulture has been reflected in a study published online on April 5 by the scientific journal Science of the Total Environment. This work, whose authors are all specialists from various Spanish entities, confirms for the first time as a real danger that vultures in Europe can die from ingesting carrion from cattle treated with diclofenac.

Cinereous vulture in flight. Photography: R. Sánchez 2021 ©

The Spanish and European conservation organizations have been warning for years of the risk for these birds that diclofenac entails. The alarm is more than justified, since this non-steroidal anti-inflammatory drug (NSAID), in its veterinary use, was the cause of a dramatic decline in Asian populations of several species of vultures at the beginning of the 21st century, in an unprecedented magnitude . The study published in Science of the Total Environment is also the first to detect this type of poisoning in the black vulture, a threatened species classified in Spain as “Vulnerable”.

Collaboration, a decisive factor

The previous work that has allowed the confirmation of this case of diclofenac poisoning dates back to September 24, 2020, with the death that day in its own nest of a cinereousVulture born last year in Boumort and that a few days before had started the first flights. The GPS transmitter carried by the animal allowed the GREFA team that is in charge of monitoring this colony to interpret this information and locate the body of the specimen.

It so happens that two days before his death, this young black vulture was observed and photographed by two GREFA technicians who were checking the chick of the species born in 2020 in Boumort. Apparently he was in good condition and very close to him, his parents were observing him perched in a scots pine.

The coordination of GREFA with the groups of Rural Agents specialized in poison and antifurtivism (GEVA) and in vertical works (GSM), as well as with the Department of Territori and Sustainability of the Generalitat of Catalonia and the technical team of the Boumort Reserve, made possible the rapid transfer of the corpse of the black vulture to the Vallcalent Wildlife Center, in Lleida. In this center managed by the Generalitat of Catalonia, the animal was necropsied by the Vallcalent and GREFA veterinary teams, who were able to extract the samples in time for further analysis.

In fact, it has been the anatomopathological analyzes carried out at Noah’s Path, in Elche, and the toxicological ones carried out by the Research Institute on Game Resources (IREC – CSIC, UCLM, JCCM), based in Ciudad Real, which confirmed without a doubt the death of this black vulture from diclofenac poisoning.

Unavoidable preventive measures

There is the possibility that the animal, during its first flights, was fed with remains of cattle treated with this drug – it is known by the GPS transmitter that the day before its death it was at a feeding point set up for the Cinereous Vulture in Boumort – Or that it became intoxicated by the food that its parents provide it when it is in the nest, although it is true that the adult parents were not affected.

“Now we already know that the risk of Cinereous Vulture or scavenger birds of other species dying in Europe from this cause is very real and there may even have been previous cases that have not been detected”, indicates Ernesto Álvarez, president of GREFA and one of the authors of the article. “Spain, by harboring the largest populations of European vultures by far, has a responsibility towards the conservation of these birds that it can no longer avoid in any way, in view of the results of this revealing study,” says Álvarez.

The authors of the study consider it necessary to arbitrate the measures required to prevent vultures from feeding on carcasses and remains of cattle treated with diclofenac. In the event that these preventive measures are not carried out with all the guarantees, they recommend a moratorium on the veterinary use of diclofenac and seek alternative non-toxic drugs for these birds.

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