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Tras 150 años, se confirma la presencia del búho real de Shelley en un bosque de Ghana

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Desde que se conoce esta especie en 1872 nunca había sido fotografiado en libertad y quizás se trata de una de las especies de aves con menos observaciones desde su descubrimiento, de hecho los pocos registro que había no se consideran fiables por la falta de recursos gráficos. Gracias a este descubrimiento al bosque de Atewa  se le ha puesto la lupa de la conservación, es uno de los últimos bosques primarios de Chana y se encuentra amenazado por la actividad minera. 

El 16 de octubre de 2021 en en el bosque de Atewa, en el sudeste de Ghana fue observado y fotografiado por el doctor Joseph Tobias, del Departamento de Ciencias de la vida del Imperial College de Londres, y el doctor Robert Williams, ecologista independiente de Somerset un ejemplar de búho real de Shelley (Bubo shelleyi), esta rara especie de búho de las selvas tropicales de la costa oeste africanas no había sido observado en los últimos 150 años. Esta especie fue descrita para la ciencia en 1872 por un cazador local,  Richard Bowdler Sharpe, curador de la colección de aves del Museo de Historia Natural de Londres y fundador del Club de Ornitólogos Británicos. 

Individuo de búho real de Shelley (Bubo shelleyi) observado y fotografiado el 16/10/21 por dr Joseph Tobias y doctor Robert Williams en el bosque de Atewa, Chana Potography: mperial College de Londres 


Barred Shelley’s Eagle-Owl (Bubo shelleyi) observed and photographed on 10/16/21 by Dr Joseph Tobias and Dr Robert Williams in Atewa Forest, Chana Photograph: Imperial College London

Se trata de la especie de búho mas grande que habita en estos bosques tropicales africanos y una de las especies de ave rapaz menos observada. Otra novedad que aporta este importante descubrimiento son las fotografías obtenidas, las únicas en estado silvestre desde que se descubrió, de esta especie de búho solo se conocen unas fotografías obtenidas en 1975 de un ejemplar cautivo en el Zoo de Amberes  y una fotografía muy pincelada obtenida en el Congo, pero debido a la mala calidad no se pudo asignar a esta especie. Por otro lado las pocas observaciones obtenidas hasta ahora no se pudieron confirmar ya que no se tiene soporte gráfico de ellas. En ebird solo existen 6 observaciones de esta especie

Esta especie de búho de las 44 que se distribuyen en el continente africano de la familia Strigidae, y sin duda es la más rara y objeto de búsqueda de todos los ornitólogos que se desplazan a la región. Sobre su tamaño esta en el grupo de especies mas grandes de África y mide entre 53–61 cm y se sabe que un macho pesó 1257 gr. (König et al 2008) es muy similar en tamaño al búho real de Verreaux (Bubo lacteus) , que generalmente se considera la especie de búho más grande de África, y puede ser uno de los búhos tropicales más grandes del mundo. Los adultos presentan un plumaje muy barreado, el iris es marrón oscuro y el pico amarillo. Es una especie monotipica y a pesar de no observarse en la naturaleza desde hace tanto tiempo, no se consideraba extinta y la UICN la tenia declarada como especie en peligro de extinción con la categoría de vulnerable. Su rango de distribución se considera que se  encuentra Sierra Leona y Liberia al en  Ghana, y al sur de Camerún y el norte de Gabón al norte de la República Democrática del Congo (Demey et al. 2000), y al sur del Congo; reportado recientemente desde el sureste de Nigeria (Mikkola 2014) y se considera que su hábitat son los bosque tropicales y los bosques de ribera de estas regiones tropicales.

La observación apenas duro unos segundos, pero tiempo suficiente para poder fotografiarlo y después identificarlo, este ejemplar se localizo sorpresivamente en una zona de Ghana justo donde se creía que no estaba presente esta rara especie de ave, el descubrimiento pone en la mira de la conservación al bosque de Atewa uno de los últimos bosques primarios de este país, que esta amenazado por la tala ilegal y la minería de bauxita. Tras el descubrimiento se esta presionando para que este paraje sea declarado Parque nacional por el gobierno de Ghana. 


After 150 years, the presence of the Shelley’s Eagle-Owl is confirmed in a forest in Ghana

Since this species was known in 1872, it had never been photographed in the wild and perhaps it is one of the bird species with the fewest observations since its discovery, in fact the few records that there were are not considered reliable due to the lack of graphic resources. Thanks to this discovery, the Atewa forest has been put under the magnifying glass of conservation, it is one of the last primary forests of Chana and is threatened by mining activity.

On October 16, 2021 in the Atewa Forest in south-east Ghana he was observed and photographed by Dr Joseph Tobias, Department of Life Sciences at Imperial College London, and Dr Robert Williams, an independent ecologist from A Somerset specimen of Shelley’s Eagle Owl (Bubo shelleyi), this rare species of owl from the African west coast rainforests had not been observed in the last 150 years. This species was described to science in 1872 by a local hunter, Richard Bowdler Sharpe, curator of the bird collection at the Natural History Museum in London and founder of the Club of British Ornithologists.

It is the largest owl species that inhabits these African tropical forests and one of the least observed bird of prey species. Another novelty that this important discovery contributes are the photographs obtained, the only ones in the wild since it was discovered, of this species of owl only a few photographs obtained in 1975 of a captive specimen at the Antwerp Zoo and a very brushstroke photograph obtained are known in the Congo, but due to poor quality it could not be assigned to this species. On the other hand, the few observations obtained so far could not be confirmed since there is no graphic support for them. In ebird there are only 6 observations of this species.

This owl species of the 44 that are distributed in the African continent of the Strigidae family, and without a doubt it is the rarest and object of search of all the ornithologists that move to the region. About its size it is in the group of largest species in Africa and measures between 53–61 cm and it is known that a male weighed 1257 gr. (König et al 2008) is very similar in size to Verreaux’s Eagle Owl (Bubo lacteus), which is generally considered the largest species of owl in Africa, and may be one of the largest tropical owls in the world. The adults have a very barred plumage, the iris is dark brown and the bill is yellow. It is a monotypic species and despite not being observed in nature for so long, it was not considered extinct and the IUCN had it declared as an endangered species with the category of vulnerable. Its range of distribution is considered to be Sierra Leone and Liberia al in Ghana, and south of Cameroon and north of Gabon north of the Democratic Republic of the Congo (Demey et al. 2000), and south of the Congo; recently reported from southeastern Nigeria (Mikkola 2014) and its habitat is considered to be the tropical forests and riparian forests of these tropical regions.

The observation only lasted a few seconds, but enough time to be able to photograph it and then identify it, this specimen was surprisingly located in an area of Ghana right where it was believed that this rare species of bird was not present, the discovery puts in the sights of conservation to the Atewa forest, one of the last primary forests in this country, which is threatened by illegal logging and bauxite mining. Following the discovery, pressure is being put on this site to be declared a National Park by the government of Ghana.

Bibliografia / Refrences

Demey, R., Herroelen, P. and Pedersen, T. (2000). Additions and annotations to the avifauna of Congo-Kinshasa (ex-Zaïre). Bulletin of the British Ornithologists’ Club 120(3): 154–172.http://biodiversitylibrary.org/page/40025568

König, C., F. Weick, and J.-H. Becking (2008). Owls of the World. Second edition. Christopher Helm, London, UK.

Mikkola, H. (2014). Owls of the World. A Photographic Guide. 2nd edition. Firefly Books, Buffalo, NY, USA.

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